MIAMI-Hace un mes, el número de pacientes con COVID-19 admitidos en dos hospitales de la Universidad de Florida en Jacksonville se redujo a 14. Ahora más de 140 personas están hospitalizadas con el virus, un aumento de diez veces en cinco semanas, y el número más alto de pacientes con COVID que este sistema ha visto desde el inicio de la pandemia.

Debra Wells, de 65 años, fue una de las personas ingresadas en uno de los hospitales a principios de este mes cuando lo que ella pensaba que era un resfriado empeoró y empeoró hasta que no pudo respirar. «Le dije:’ Señor, siento que me estoy muriendo'», recordó.

Al igual que la mayoría de los pacientes que los funcionarios del hospital dicen que están admitiendo en Jacksonville y otras instalaciones médicas de llenado rápido en bolsillos de todo el país, Wells no fue vacunado. Le preocupaba, dijo, que los disparos no fueran seguros.

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«Estaba mal informado», dijo Wells esta semana, después de una estadía de cinco días en el hospital. «No estaba preparada y tenía miedo.”

Un repunte nacional en los casos de coronavirus ha llevado, de manera repentina y preocupante, a un fuerte aumento en las hospitalizaciones en algunos lugares del país donde las personas han sido más lentas para vacunarse, un predicamento que los expertos esperaban podría evitarse porque las personas que contraen la infección tienden a ser más jóvenes y saludables.

A nivel nacional, las hospitalizaciones siguen siendo relativamente bajas, y no se acercan a los picos anteriores de la pandemia. Pero en algunas regiones con tasas de vacunación retrasadas y casos de virus en aumento, como el noreste de Florida, el suroeste de Missouri y el sur de Nevada, la variante delta, altamente contagiosa, ha inundado las unidades de cuidados intensivos y las salas de COVID que no hace mucho tiempo habían visto disminuir sus recuentos de pacientes.

En los dos hospitales de Jacksonville, el número de pacientes con COVID-19 es mayor que el verano pasado, cuando el coronavirus azotó Florida, y mayor que durante el invierno, cuando el virus subió a niveles devastadores en todo el país.

«Es muy frustrante», dijo el Dr. Leon Haley Jr., CEO de UF Health Jacksonville. «Cada día seguimos subiendo. No hay sentido de cuando las cosas se van a reducir a sí mismas. La gente está estirada.”

La situación es preocupante en todo el noreste de Florida. La Clínica Mayo en Jacksonville está en camino de igualar o superar su récord anterior. Wolfson Children’s Hospital tiene su segundo mayor número de ingresos, 45, después de llegar a 57 en enero.

A unas 90 millas al sur, en Daytona Beach, un hospital AdventHealth tiene más pacientes de COVID que nunca. En todo el sistema AdventHealth en Florida Central, la carga de pacientes con COVID creció un 67% durante la semana pasada, a 720 de 430.

Las hospitalizaciones han aumentado en 45 estados, Washington, D. C. y Puerto Rico en las últimas dos semanas, según datos recopilados por The New York Times. Los únicos estados donde han caído son Maryland, Dakota del Norte, Pensilvania, Rhode Island y Vermont.

Florida, Missouri y Texas representan alrededor del 34% de todos los casos nuevos en todo el país. El Condado de Greene, en el suroeste de Missouri, informó 259 hospitalizaciones por COVID-19 el martes, en comparación con un máximo anterior de 237 en diciembre. 1. Para el miércoles, ese número era 265.

Alrededor de una quinta parte de todos los casos nacionales en las últimas dos semanas se han originado en Florida, lo que ha surgido como un microcosmos de las crecientes preocupaciones de COVID en el país. El estado tiene la cuarta tasa de hospitalización más alta, detrás de Nevada, Missouri y Arkansas.

Los administradores de hospitales y médicos de todos los rincones de la Península de Florida comenzaron a tomar medidas en los últimos días para restringir el acceso de los visitantes y, en algunos casos, las cirugías electivas para permitir el creciente número de pacientes con COVID. Sus súplicas urgentes al público rebosaban de frustración.

«Si fuéramos capaces de vacunar a más personas antes de esto», dijo Haley, » probablemente no estaríamos aquí.”

La tasa de personas de 18 años o más vacunadas en el condado de Duval, hogar de Jacksonville, es de aproximadamente el 52%, detrás del promedio estatal de 58% y el promedio nacional de 60%. En comparación, el condado de Miami-Dade, el condado más grande de Florida, donde los casos de COVID también se han disparado, ha vacunado a alrededor del 72%.

En UF Health Jacksonville, Haley dijo que el 90% de los pacientes con COVID no estaban vacunados y el 5% no estaban completamente vacunados. El 5% restante estaba vacunado, pero también presentaba comorbilidades significativas o tomaba fármacos inmunosupresores.

Dieciocho pacientes con COVID, todos ellos no vacunados, habían muerto hasta el miércoles en lo que va de este mes, en comparación con cuatro en junio. La mediana de edad de los pacientes, que antes de junio había sido de 57 años, se ha reducido a 52.

Los líderes de Florida esperaban una ola de verano. Durante muchas semanas, el gobernador Ron DeSantis, un republicano, dijo que el coronavirus probablemente regresaría en números más grandes — como lo hizo el verano pasado, con un efecto devastador-porque las temperaturas más altas llevan a la gente al interior, al aire acondicionado.

«Es un virus estacional, y este es el patrón estacional que sigue en los estados del Cinturón del Sol», dijo el lunes.

Pero DeSantis, un posible aspirante presidencial republicano en 2024 que ha visto su popularidad entre los conservadores dispararse por oponerse a algunas directrices federales relacionadas con la salud pública y ser pronto para reabrir la economía de Florida, insistió en que — ola de verano o no — el estado no impondría nuevos mandatos. (Florida nunca instituyó un mandato de máscara a nivel estatal, aunque los gobiernos locales lo hicieron.)

Si la administración Biden decide requerir máscaras en las escuelas, el gobernador dijo el jueves que convocaría una sesión especial de la Legislatura estatal para tratar de prohibirla. A principios de este mes, su campaña de reelección de 2022 comenzó a vender koozies de cerveza estampados con «Don’t Fauci My Florida.”

DeSantis llamó la atención esta semana por decir, «Estas vacunas están salvando vidas», una línea que fue vista como similar a otras figuras nacionales republicanas y conservadoras que recientemente han estado respaldando con más fuerza las vacunas.

DeSantis ha promovido fuertemente las vacunas desde el principio, aunque ha enfrentado críticas ocasionales por no haber recibido su dosis de Johnson & Johnson en público.

La administración de DeSantis se centró en vacunar a las personas mayores más vulnerables a sucumbir al virus. El gobernador ha culpado a las bajas tasas de vacunación entre los jóvenes a lo que él llama mensajes confusos y malas decisiones de las autoridades federales, incluyendo continuar alentando el uso de máscaras después de la vacunación y pausar brevemente la vacuna J&J, un paso que DeSantis dijo fue seguido por una notable caída en la demanda.