Una sangrienta batalla de ocho meses por el control del estado de Tigray, en el norte de Etiopía, se ha extendido a la región vecina de Afar la semana pasada.

Al menos 20 civiles han muerto y 54.000 personas han sido desplazadas, dicen los informes, a medida que crece el temor de una crisis humanitaria en rápido desarrollo.

Varias personas en Afar dijeron a la BBC que el rebelde Frente Popular de Liberación de Tigray (TPLF) había matado a civiles.

Esta acusación no ha sido verificada de forma independiente.

La BBC también ha escuchado informes de numerosos ataques aéreos contra posiciones del TPLF en Afar en los últimos días.

El TPLF está luchando contra el ejército etíope y sus aliados en Afar, que limita con Tigray. Un portavoz de Afar ha dicho que los combatientes de Tigrayán capturaron tres distritos de la región esta semana.

Los activistas de Afar dicen que hay una necesidad desesperada de alimentos, agua y refugio de emergencia.

El TPLF era el gobierno regional de Tigray hasta que fueron derrocados por las fuerzas federales en noviembre pasado. El TPLF ha sido designado una organización terrorista por el gobierno etíope, pero los rebeldes dicen que son el gobierno regional legítimo de Tigray.

El mes pasado, el TPLF recapturó gran parte de Tigray en una espectacular ofensiva contra el ejército nacional.

¿Qué sabemos de los combates?
Varias fuentes de Afar dijeron a la BBC que combatientes del TPLF habían matado a civiles en distritos como Yallo y Awra, además de saquear e incendiar viviendas.

Un residente que huyó del distrito de Yallo hace dos días dijo que algunas personas habían sido asesinadas mientras asistían a un funeral.

Un video que circula en las redes sociales se hace eco de esa afirmación. Un residente afar, traducido por un hablante amárico a su lado, dice: «Estábamos cavando una tumba con unos 20 individuos. Levanté mi ropa para señalarles que éramos civiles cuando se acercaron, pero uno de ellos nos disparó.»La BBC no ha verificado la afirmación.

Un portavoz del TPLF tuiteó que los rebeldes no estaban en guerra con el pueblo afar, sino con los líderes de Etiopía.

¿Por qué Afar podría ser un objetivo para los rebeldes?
Esta no es la primera vez que el brutal conflicto entre el TPLF y las fuerzas federales del Primer Ministro Abiy Ahmed ha cruzado las fronteras internas de Etiopía. Ya ha habido combates en el estado de Amhara, que al comienzo de la guerra se apoderó del territorio de Tigrayán que Amhara reclama como propio.

Pero la inseguridad en la región de Afar tiene a muchos observadores etíopes preocupados por la posibilidad de que el conflicto pase de ser una crisis regional a una crisis nacional.

«Es muy significativo», dice Rashid Abdi, experto en seguridad en el Cuerno de África con sede en Nairobi.

«Afar straddles multiple strategic highways: one linking Tigray to [the rest of] Ethiopia. Otra es la principal carretera arterial que une Etiopía con Djibouti.»

Etiopía es un país sin salida al mar y el 95% de su tráfico de carga viaja a lo largo de esa carretera, dice. «Si el TPLF se apodera de este corredor causará graves perturbaciones a Etiopía.»

Will Davison, analista de Etiopía en el International Crisis Group, está de acuerdo en que interrumpir el comercio podría ser la estrategia detrás de la ofensiva del TPLF en Afar.

«El objetivo principal era aprovechar los recientes logros y el combate en Afar que las fuerzas federales y regionales que el Sr. Abiy había reunido para montar una nueva ofensiva en Tigray, pero un posible objetivo es cortar la ruta de Djibouti, o al menos demostrar que tienen la capacidad para hacerlo», dijo.

«Otra posible razón es que puede haber un esfuerzo por parte de las fuerzas de Tigrayán para tratar de mejorar el acceso humanitario a través de la región.»

¿Cuán grave es la situación humanitaria?
La entrega de ayuda a Tigray ha sido extremadamente difícil en los últimos meses, a pesar de la urgente necesidad allí.

El jueves, la autoridad internacional de clasificación de hambruna – la Clasificación de Fase Integrada (IPC) como se le conoce-dijo que 400,000 personas en Tigray estaban experimentando niveles catastróficos de hambre.

El IPC dice que cuatro millones de personas en Tigray, Amhara y Afar necesitan asistencia de emergencia de algún tipo.

Pero el Programa Mundial de Alimentos (PMA) de la ONU suspendió las entregas de ayuda a lo largo de la ruta de Afar después de que un convoy de 10 vehículos que se dirigía a Tigray fuera atacado el domingo.

El convoy estaba a 120 km (75 millas) de la capital regional, Semera, cuando tuvo lugar el ataque. El PMA dice que otro convoy de más de 200 camiones que contienen alimentos y otros suministros humanitarios esenciales está actualmente en espera en la ciudad, pero no partirá hacia Tigray hasta que se garantice su seguridad.

No está claro quién atacó el convoy del PMA, pero Matt Bryden, del think tank Sahan Research, dice que es probable que las milicias locales progubernamentales sean las culpables.

Mientras tanto, la retórica del Primer Ministro Abiy Ahmed ha tomado un giro preocupante. El fin de semana emitió una declaración describiendo al TPLF como un «cáncer». El jueves, decenas de miles de simpatizantes se reunieron en Addis Abeba para mostrar su apoyo al ejército, algunos con pancartas que citaban las palabras del Sr. Abiy.

«A menos que haya un cambio dramático pronto, Etiopía podría estar en el camino del fracaso del Estado», dijo el Sr. Bryden. «Hace cinco años, el ejército etíope era el más poderoso de la región. El hecho de que no pudo asegurar a Tigray muestra lo rápido que la situación se ha deteriorado.»