De manera similar, los bomberos federales rastrean cómo se ha vuelto seca la vegetación en ciertas áreas, luego los equipos de las estaciones y el equipo antes de las tormentas eléctricas o en áreas donde la gente se reúne durante los días festivos, dijo Stanton Florea, portavoz del Servicio Forestal de los Estados Unidos en el Centro Nacional Interagencial de Bomberos en Boise, Idaho.

En otro esfuerzo por atrapar incendios rápidamente, lo que una vez fueron torres de vigilancia de incendios atendidas por humanos han sido reemplazadas en gran medida por cámaras en áreas remotas, muchas de ellas en alta definición y armadas con inteligencia artificial para discernir una columna de humo de la niebla matutina. Hay 800 cámaras de este tipo repartidas por California, Nevada y Oregón, e incluso los espectadores casuales pueden ver de forma remota los incendios forestales en tiempo real.

Los gerentes de bomberos pueden entonces «comenzar a tomar decisiones tácticas basadas en lo que pueden ver», incluso antes de que los bomberos lleguen a la escena, dijo Tolmachoff.

Los gerentes de incendios también convocan rutinariamente drones militares de la Guardia Nacional o la Fuerza Aérea para volar sobre incendios por la noche, utilizando imágenes de calor para mapear sus límites y puntos calientes. Pueden usar imágenes satelitales para trazar el curso del humo y las cenizas.

«Su trabajo es manejar el fuego, y estas son herramientas que lo ayudarán a hacerlo» con un grado de precisión inaudito incluso hace cinco años, dijo Char Miller, profesor en Pomona College en California y un experto en políticas de incendios forestales ampliamente reconocido.

En California, los administradores de incendios pueden superponer toda esa información en la Detección de Luz de alta calidad y mapas topográficos que pueden ayudar a tomar decisiones sobre el manejo forestal, la planificación de la infraestructura y la preparación para incendios forestales, inundaciones, tsunamis y deslizamientos de tierra. Luego agregan la simulación por computadora del comportamiento del fuego basada en el clima y otras variables.

Otro software de mapeo puede mostrar incendios activos, cortes de combustible diseñados para ralentizar su propagación, quemaduras prescritas, espacio defendible despejado alrededor de las casas, casas destruidas y otros daños por incendios forestales.

«Todo sigue siendo nuevo, pero podemos ver a dónde nos llevará en el futuro cuando se trata de planificar para que las personas construyan casas en el área silvestre, pero también para combatir incendios forestales», dijo Tolmachoff.

Cal Fire y otras agencias de bomberos han sido los primeros en adoptar imágenes remotas y otras tecnologías que pueden ser clave en la detección temprana de incendios forestales, dijo John Bailey, ex bombero y ahora profesor de la Universidad Estatal de Oregon.

Algunos expertos argumentan que es una batalla perdida contra los incendios forestales empeorados por el calentamiento global, un siglo de supresión reflexiva de incendios forestales y bosques crecidos, y comunidades que se arrastran a lo que una vez fueron áreas escasamente pobladas. El cambio climático ha hecho que Occidente sea más cálido y seco en los últimos 30 años, y los científicos han advertido durante mucho tiempo que el clima se volverá más extremo a medida que el mundo se caliente.

Sin embargo, el objetivo de los bomberos es replicar el resultado de un incendio que comenzó el lunes en la comunidad canyon de Topanga, entre Los Ángeles y Malibú.

Tenía el potencial de propagarse rápidamente a través de la maleza seca, pero se mantuvo a unos 7 acres (3 hectáreas) después de que los aviones que arrojaban agua se mezclaron a pocos minutos de Los Ángeles y el vecino Condado de Ventura.

Lo que los bomberos no quieren es otro incendio forestal como el que asoló el área de Malibú en 2018. Destruyó más de 1.600 estructuras, mató a tres personas y obligó a miles a huir.

En otro intento por obtener una ventaja temprana, California está comprando una docena de nuevos helicópteros Sikorsky Firehawk-a 2 24 millones cada uno-que pueden operar de noche, volar más rápido, soltar más agua y transportar más bomberos que los Bell UH-1H «Hueys» de la época de la Guerra de Vietnam que eventualmente reemplazarán.

También pronto recibirá siete aviones de transporte C-130 excedentes militares reacondicionados para transportar 4,000 galones (15,140 litros) de retardante de fuego, más de tres veces más que los aerotransportadores S-2 de Cal Fire.

Por todo eso, los esfuerzos de los bomberos para ser más astutos y suprimir los incendios forestales son contraproducentes si todo lo que hace es posponer los incendios en áreas que eventualmente arderán, argumentó Richard Minnich, profesor de Riverside que estudia ecología de incendios.

«No importa cuán sofisticada sea la tecnología, las áreas que pueden manejar o impactar físicamente las cosas son pequeñas», dijo. «Estamos por encima de nuestras cabezas. Usted puede tener toda la tecnología en el mundo-el control de fuego es imposible.”

Trabajar con incendios forestales es más realista, dijo, al aprovechar los parches que anteriormente se quemaban para canalizar la propagación de nuevos incendios.

Timothy Ingalsbee, un ex bombero federal que ahora dirige Firefighters United for Safety, Ethics and Ecology, también dijo que los bomberos deben adoptar un nuevo enfoque al enfrentar los incendios forestales impulsados por el viento más peligrosos que saltan las líneas de contención al derramar brasas flameantes una milla o más por delante del infierno principal.

Es mejor construir más casas resistentes al fuego y dedicar los escasos recursos a proteger a las comunidades amenazadas mientras se deja que los incendios ardan a su alrededor, dijo.

«Tenemos estas increíbles herramientas que nos permiten mapear la propagación del fuego en tiempo real y modelarla mejor que las predicciones meteorológicas», dijo Ingalsbee. «Usando esa tecnología, podemos empezar a ser más estratégicos y trabajar con el fuego para mantener a las personas seguras, mantener los hogares seguros, pero dejar que el fuego haga el trabajo que necesita hacer, que es reciclar todas las cosas muertas en el suelo.”